Se conoce como viento solar al conjunto de partículas que abandonan el sol en todas direcciones. Estas partículas, que no sólo son fotones, tienen una considerable fuerza de empuje lo que hizo pensar al mítico divulgador científico Carl Sagan que podrían ser una fuente de propulsión a tener en cuenta si queremos explorar el sistema solar, tal y cómo nos contó Miguel García Jimenez en un magnífico artículo.

En base a las ideas de Carl Sagan sobre la propulsión con velas solares, la Sociedad Planetaria puso las bases para crear un programa de crowdfunding con el que han obtenido tres veces más de lo propuesto inicialmente, unos 200.000 dólares,  para llevar a cabo este experimento del que hoy veremos el primer paso.

Representación artística de la LightSail

El lanzamiento de hoy llevará a la nada despreciable altura de 720 kilómetros un Cubesat de 10 centímetros de lado y 30 centímetros de largo el cual desplegará una vela de mylar de 4,5 micras de espesor. Este lanzamiento será el primero de dos experimentos, el segundo se llevará a cabo en 2016 con una vela de mayor tamaño, cuya finalidad es conocer si realmente este sistema de propulsión es viable y cuanto empuje es capaz de generar.

Diagrama del Cubesat que porta la LightSail

Esta no es la primera vez que se trata de probar la viabilidad de una vela solar, la Agencia Espacial Rusa, la NASA y la Agencia Espacial Japonesa ya han hecho experimentos anteriormente. Los rusos realizaron un experimento en la MIR en 1993 cuyo resultado no fue el esperado ya que la vela de tan sólo 20 metros cuadrados terminó quemándose en la atmósfera y el proyecto abandonado, tras otros experimentos fallidos, en 1999. En 2011 la Nasa lanzó el experimento NanoSail-D pero su despliegue falló al atascarse el sistema de desenrollado de la vela, dejándola a la deriva en el espacio. Te dejamos con un vídeo en el que la Sociedad Planetaria explica el proceso de diseño y construcción de la LightSail. Crucemos los dedos para que el experimento salga bien parado esta tarde.

Fuente: Sociedad Planetaria.

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